más que simples patógenos

Los virus como generadores de diversidad genética

Los virus son grandes inventores de genes. Esto es debido a que, cuando copian sus genomas, generan muchas mutaciones que se transmiten a su prole. Además de esto, ciertos genomas virales tienen cierta tendencia a entremezclarse entre ellos, lo que puede dar sitio a cambios considerablemente más radicales que las mutaciones puntuales.

Muchos virus tienen la capacidad de integrar su genoma en el genoma del hospedador, multiplicándose al tiempo que y transmitiéndose de este modo a la descendencia. Es de esta manera como muchos genes virales pueden pasar al planeta celular.

Sin ir más allá, muchos genomas de bacteriófagos, integrados en genomas bacterianos, aportan a las bacterias capacidades tan interesantes como la de resistir la acción de los antibióticos o bien la producción de toxinas que les dan una ventaja en frente de otras bacterias contendientes.

En ocasiones, el genoma del bacteriófago se aparta del genoma celular. En ese proceso, se lleva una parte del material genético del hospedador, que ahora va a poder ser trasmitido a otra bacteria. Los virus, por consiguiente, forman un potente mecanismo de trasferencia génica horizontal que deja que las innovaciones evolutivas que brotan en una especie sean compartidas por toda la comunidad.

Los genomas de vertebrados asimismo tienen buena parte de ADN de origen viral. En el caso del humano esto puede suponer hasta un diez por ciento del genoma. Y no es ADN basura, sino efectúa esenciales funciones. En ocasiones contribuyendo a regular la expresión génica (los genes que se expresan en todos y cada tipo celular en todos y cada instante) y otras haciendo que surjan nuevas funciones.

La lista de funciones, actividades y procesos celulares que han surgido o bien han sido cambiados merced a la acción de los virus es considerablemente más larga que lo que se puede describir en el presente artículo. El mensaje que se deriva de todo esto es que, en gran medida, somos el resultado de la interacción con los virus que nos han perjudicado durante nuestra historia. Algo que, en un corto plazo, nos puede crear problemas, mas que, durante la evolución, ha contribuido a hacernos humanos.

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